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Le général allemand Erwin Rommel arrive en Afrique

Le général allemand Erwin Rommel arrive en Afrique

Le général allemand Erwin Rommel arrive à Tripoli, en Libye, avec l'Afrika Korps nouvellement formé, pour renforcer la position des Italiens assiégés.

En janvier 1941, Adolf Hitler a créé l'Afrika Korps dans le but explicite d'aider son partenaire italien de l'Axe à maintenir des gains territoriaux en Afrique du Nord. « Pour des raisons stratégiques, politiques et psychologiques, l'Allemagne doit aider l'Italie en Afrique », a déclaré le Führer. Les Britanniques avaient porté des coups dévastateurs aux Italiens ; en trois mois, ils ont poussé les Italiens hors d'Égypte en blessant ou en tuant 20 000 soldats italiens et en faisant 130 000 autres prisonniers.

Après avoir commandé une division panzer dans les campagnes réussies de la France et des Pays-Bas en Allemagne, le général Rommel a été envoyé en Libye avec le nouvel Afrika Korps pour prendre le contrôle de la détérioration de la situation. Jusqu'à cette époque, le général italien Ettore Bastico était le commandant en chef des forces de l'Axe en Afrique du Nord, qui comprenait une division panzer allemande et la division blindée italienne. Rommel n'était censé commander que son Afrika Korps et un corps italien en Libye, mais il a fini par diriger toute la campagne d'Afrique du Nord.

Les soldats allemands de l'Afrika Korps trouvèrent d'abord difficile l'adaptation au climat désertique ; Rommel a également trouvé difficile de commander ses troupes italiennes, qui avaient été habituées à un commandant italien. Lorsque Hitler, préoccupé par ses plans pour son invasion soviétique, a finalement donné le feu vert pour une offensive contre les positions britanniques en Égypte, les forces de Rommel ont été stoppées net dans leur élan puis forcées de battre en retraite. Lors de la célèbre bataille d'El Alamein, la huitième armée britannique, à partir du 23 octobre 1942, a surpris le commandant allemand par sa détermination brutale et l'a repoussé, lui et son Afrika Korps, à travers et hors de l'Afrique du Nord. (Ironiquement, les Arabes ont célébré Rommel, appelé « le renard du désert », en tant que libérateur de l'impérialisme britannique.)

La retraite a suivi la retraite, et Rommel s'est finalement retiré entièrement d'Afrique du Nord et est retourné en Europe en mars 1943, laissant l'Afrika Korps entre d'autres mains.


Afrika Korps

Les Afrika Korps ou Corps africain allemand (Allemand: Deutsches Afrikakorps, DAK Ecoutez ( aide · info ) ) était le corps expéditionnaire allemand en Afrique pendant la campagne d'Afrique du Nord de la Seconde Guerre mondiale. D'abord envoyée comme force de maintien pour renforcer la défense italienne de ses colonies africaines, la formation a combattu en Afrique, sous diverses appellations, de mars 1941 jusqu'à sa reddition en mai 1943. Le commandant le plus connu de l'unité était le maréchal Erwin Rommel.


Jeunesse et carrière

Le père de Rommel était enseignant, comme son grand-père l'avait été, et sa mère était la fille d'un haut fonctionnaire. Une carrière d'officier de l'armée a commencé à être à la mode, même parmi les Allemands du sud de la classe moyenne, après la création de l'Empire allemand en 1871 ainsi, malgré l'absence de tradition militaire dans sa famille, Rommel en 1910 rejoint le 124e régiment d'infanterie de Wurtemberg comme élève-officier.

Pendant la Première Guerre mondiale, Rommel a combattu comme lieutenant en France, en Roumanie et en Italie. Sa profonde compréhension de ses hommes, son courage hors du commun et son don naturel de leadership ont très tôt montré la promesse d'une grande carrière. Dans l'armée prussienne-allemande, une carrière dans l'état-major était la voie normale d'avancement, mais Rommel refusa de s'engager dans cette voie. Tant dans la Reichswehr de la République de Weimar que dans la Wehrmacht d'Adolf Hitler, il est resté dans l'infanterie en tant qu'officier de première ligne. Comme beaucoup de grands généraux, il possédait un talent prononcé pour l'enseignement et fut donc nommé à des postes dans diverses académies militaires. Le fruit de ses expériences de combat pendant la Première Guerre mondiale, combiné à ses idées sur la formation des jeunes soldats à la pensée militaire, ont constitué les principaux éléments de son manuel militaire, Infanterie greift un (1937 "Infantry Attacks"), qui a reçu une haute estime initiale.

En 1938, après l'annexion de l'Autriche par l'Allemagne, le colonel Rommel est nommé commandant de l'école des officiers à Wiener Neustadt, près de Vienne. Au début de la Seconde Guerre mondiale, il est nommé commandant des troupes gardant le quartier général du Führer et devient personnellement connu d'Hitler. La chance de Rommel de faire ses preuves en tant que commandant est venue en février 1940 lorsqu'il a pris le commandement de la 7e Division Panzer. Il n'avait jamais commandé d'unités blindées auparavant, mais il a rapidement saisi les énormes possibilités des troupes mécanisées et blindées dans un rôle offensif. Son raid sur les côtes françaises de la Manche en mai 1940 fournit la première preuve de son audace et de son initiative.


Renversé à El Alamein, Erwin Rommel de l'Allemagne nazie a commencé une retraite historique d'Afrique

La défaite de l'Afrika Korps à El Alamein a déclenché une longue retraite et une éventuelle reddition des forces de l'Axe.

Tobrouk, le port maritime libyen vital sur la côte de la Cyrénaïque, est tombé aux mains du général Erwin Rommel et de son Afrika Korps victorieux en moins de 24 heures après une attaque aérienne, blindée et d'infanterie inattendue et dévastatrice le 21 juin 1942.

En captivité, le commandant de la garnison de Tobrouk, le major-général sud-africain Bernard Klopper, 13 400 soldats sud-africains, 2 500 Indiens et Gurkhas et 19 000 soldats et marins britanniques sont allés en captivité. Seul un millier de la garnison réussit à s'échapper pour rejoindre la 8e armée britannique, se repliant sur Mersa Matruh à 220 milles à l'est et bien à l'intérieur de l'Égypte. L'armée privée de Popski, dirigée par le lieutenant-colonel Vladimir Peniakoff (surnommé "Popski") et le plus petit des détachements des forces spéciales britanniques opérant dans le désert, a aidé certains des évadés à sortir de Tobrouk. Plusieurs mois plus tard, alors qu'ils opéraient derrière les lignes allemandes en Italie, Popski et son armée privée ont sauvé le général Klopper qui s'était échappé d'un camp de prisonniers de guerre et qui, selon les mots de Popski, « errait ».

Ouvrir la voie vers l'Egypte

La victoire de Rommel a fait l'objet d'une énorme publicité en Allemagne et en Italie. Rommel, la une des journaux, avait ouvert la voie à l'Égypte, à Alexandrie, au Caire, au canal de Suez et au-delà. Hitler l'a promu maréchal et Mussolini s'est envolé pour Tripoli avec son cheval blanc et ses uniformes de cérémonie pour diriger les troupes italiennes lors d'un défilé de la victoire au Caire.

Trois jours plus tard, le 24 juin, en utilisant des camions, de l'essence, du pétrole, des munitions et de la nourriture capturés à Tobrouk et au Fort Capuzzo de style Beau Geste, Rommel avança sur Mersa Matrouh où la Huitième Armée sévèrement mutilée avait interrompu sa retraite et se préparait à faire un support. À ce stade, le commandant en chef britannique au Moyen-Orient, le général Sir Claude Auchinleck, a pris le commandement personnel sur le terrain. Il a décidé de ne pas se battre pour Mersa Matruh et a ordonné à la Huitième Armée de commencer un retrait immédiat vers El Alamein. Ce soir-là, Rommel a lancé son attaque sur Mersa Matruh.

La division néo-zélandaise, encerclée par des panzergrenadiers sur un escarpement au sud de Mersa Matruh et sans soutien blindé, a éclaté dans une attaque nocturne sauvage avec des baïonnettes fixes, criant des cris de guerre maoris et tuant des grenadiers alors qu'ils tentaient de se rendre. Près de 10 000 Néo-Zélandais ont percé et se sont enfuis, mais à la fin de la bataille de Mersa Matruh, les Allemands ont détenu 6 000 autres prisonniers de la Huitième armée non blessés.

Rommel a conduit sans relâche après la Huitième Armée fatiguée et dispersée dans ce qui est devenu une course pour El Alamein, à 109 miles vers l'est le long de la côte. El Alamein pour Rommel était « le dernier obstacle à notre avance sur Alexandrie. Une fois passé, notre route vers le Nil est libre. Pour Auchinleck, El Alamein était « la position défensive de dernier recours ». Les équipages de chars allemands et italiens et l'infanterie, épuisés et à court de fournitures capturées à Tobrouk, ont perdu la course.

Attaques à travers les champs de mines et les tempêtes de sable

À El Alamein, Auchinleck a regroupé ses forces, y compris la 9e division australienne récemment arrivée, sur une ligne s'étendant d'El Alamein, une gare isolée à un mile de la mer, à 40 miles au sud des falaises nord de la dépression de Qattara, un 7000- bassin d'un kilomètre carré de marais salé incrusté de sable presque impraticable pour tout type de véhicule. Ancrée sur la mer au nord et la dépression de Qattara au sud, la ligne Alamein ne peut être débordée. Toute attaque sur la ligne devrait être frontale, privant les panzers de Rommel de l'avantage de la mobilité.

Entre El Alamein et la dépression de Qattara se trouvaient trois crêtes basses et étroites, à peu près parallèles à la côte et nommées d'ouest en est Miteiriya, Ruweisat, et de loin la plus grande, Alam el Halfa. Auchinleck a déployé de l'infanterie et de l'artillerie sur ces crêtes et a installé son quartier général tactique avancé sur la partie orientale de Ruweisat. Comme il n'y avait pas assez de troupes pour maintenir la ligne en permanence, un certain nombre de points forts, ou « boîtes », ont été installés le long de la ligne avec la plupart des blindés déployés derrière eux. Le major-général allemand Fritz Bayerlein a décrit l'ensemble de la région comme un «désert caillouteux et sans eau où de sombres affleurements de roches sèches alternaient avec des étendues de sable clairsemées de broussailles de chameaux sous le soleil africain impitoyable».

Le 1er juillet 1942, l'Afrika Korps se heurte aux champs de mines britanniques et aux tirs d'artillerie meurtriers de la ligne Alamein. Selon les mots de Rommel, "Sous un tel poids de puissance de feu, notre attaque s'est arrêtée."

Le lendemain, après une certaine réorganisation, Rommel attaqua à nouveau avec les 15e et 21e divisions blindées poussant au nord de la ligne. L'armure de la Huitième Armée esquiva et tissa, fit semblant de battre en retraite, puis frappa les panzers sur leur flanc sud non protégé. Ils furent bientôt sur la défensive et dépassés en nombre par les chars de la Huitième armée, et avec une tempête de sable soufflant, les panzers se replièrent.

Pendant la tempête de sable, la 90e division légère de Rommel, qui avait plus de véhicules blindés et d'infanterie mécanisée que de chars, est tombée de manière inattendue sur la 3e brigade sud-africaine. Dans une démonstration inhabituelle de la division des vétérans, il a paniqué et s'est enfui. Dans le même temps, la division blindée italienne Ariete s'effondre sous l'attaque des Néo-Zélandais, qui capturent 30 canons et font 400 prisonniers.

La contre-attaque alliée

Lorsque la tempête de sable s'est calmée, Rommel a essayé pendant plusieurs jours de briser la ligne de la huitième armée, mais ses attaques ont été interrompues et repoussées par l'artillerie et les bombardements aériens. Auchinleck a riposté avec plusieurs contre-attaques généralisées. Ses cibles étaient italiennes dans le but de forcer Rommel à utiliser le carburant de son armure pour aider ses alliés. Le cinquième jour, Rommel ordonna une pause pour reposer ses troupes épuisées et absorber les renforts d'infanterie allemands en provenance de Crète. Il avait l'intention de revenir à l'attaque, mais Auchinleck l'a devancé.

Au cours des six premiers mois de 1942, l'attaché militaire américain au Caire avait envoyé des rapports réguliers et complets sur l'ordre de bataille britannique et les intentions britanniques à Washington dans un code que les services secrets allemands avaient enfreint. Cela avait été une source d'informations précieuse pour Rommel jusqu'à ce que la fuite soit découverte par les interceptions ULTRA et soit colmatée. Sans préavis des intentions britanniques, Rommel était désormais obligé de combattre son ennemi sur un pied d'égalité.

À 5 heures du matin le 10 juillet, les canons d'Auchinleck se sont ouverts dans un bombardement intense de l'extrémité nord du front. Cela a été suivi d'une attaque à cheval sur la route côtière par la 9e division australienne. Les Australiens ont mis la division italienne de Sabratha en fuite, faisant 1 550 prisonniers, et sur Tel el Eisa, la colline de Jésus, ils ont capturé l'unité de reconnaissance sans fil 621 de Rommel. Cette station d'interception radio mobile avait recueilli des rapports d'espions allemands dans Le Caire et l'écoute des communications radio militaires britanniques. Les renseignements tactiques recueillis étaient d'une importance vitale pour Rommel et sa perte était un autre coup dur pour lui. Pour les Britanniques, c'était un bonus, ils faisaient bon usage des radios et autres équipements.

Rommel était à l'extrémité sud de la ligne lorsqu'il a entendu parler de l'attaque australienne. Il se précipita vers le nord avec une partie de la 15e Panzer Division pour combler l'écart, et pendant plusieurs jours une bataille féroce fut livrée pour Tel el Eisa. Au cours d'une attaque de panzer, le caporal James Hinson s'est approché suffisamment d'un char de tête pour l'éliminer avec une bombe « collante » qu'il y a attachée. Hinson a reçu une médaille de conduite distinguée. Au cours d'un assaut d'infanterie, le caporal Victor Knight et ses quatre mitrailleuses Vickers ont repoussé une attaque pendant trois heures, les fantassins urinant sur les canons des canons pour les refroidir et versant de l'huile dans les pièces mobiles, gardant les canons à feu en continu. Les Allemands, le 104e régiment d'infanterie récemment arrivé de Crète, ont subi 600 pertes, plus de 50 pour cent de leur nombre, à cause des mitrailleuses et de quelques tirs d'obus pendant l'attaque. Knight a également reçu une médaille de conduite distinguée.

Les pires jours de Rommel

Le 14 juillet, des combats acharnés ont éclaté autour de la crête de Ruweisat, tenue par les Néo-Zélandais, lorsqu'elle a été attaquée par la 15e Panzer Division et la division d'infanterie italienne de Brescia. Les combats se sont poursuivis le lendemain. En une action, le capitaine Charles Upham a reçu sa deuxième Croix de Victoria. Il a été blessé à deux reprises alors qu'il menait une attaque nocturne contre l'infanterie mécanisée et s'est approché suffisamment d'un camion rempli de panzergrenadiers pour en tuer la plupart à coups de grenades. Il a été à nouveau blessé mais a participé à une autre attaque à l'aube.

Quatre postes de mitrailleuses, soutenus par des chars, ont retardé l'attaque et Upham a chargé. Blessé une nouvelle fois, il est capturé. Il tenta plusieurs fois de s'évader et mit fin à la guerre au château de Colditz, la prison la plus sécurisée des Allemands. Il n'était que le troisième homme de l'histoire de la Croix de Victoria à la recevoir deux fois, et le seul à avoir survécu. Lorsque la bataille de Ruweisat Ridge prit fin, les Néo-Zélandais en restèrent en possession.

À cette époque, les Britanniques ont lancé plusieurs attaques puissantes, mutilant gravement les divisions d'infanterie italiennes de Brescia, Trieste et Pavie et forçant les unités blindées allemandes à utiliser du carburant rare pour leur venir en aide. Le 17 juillet, Rommel a écrit à sa femme : « Ça se passe plutôt mal pour moi. L'infanterie supérieure ennemie élimine une unité italienne après l'autre. Unités allemandes beaucoup trop faibles pour les arrêter seules. Ça me fait pleurer!" Et le lendemain, il écrivait : « Le jour passé, crucial, a été particulièrement mauvais pour nous. Une fois de plus nous nous sommes échappés. Il ne peut pas durer plus longtemps ou le front est perdu. Militairement, ce sont les pires jours que j'ai vécus.


La dernière offensive d'Erwin Rommel en Afrique du Nord

A ses admirateurs, le feld-maréchal Erwin Johannes Eugen Rommel avait montré un éclair de son ancienne forme en Tunisie. Récupérant d'une retraite de 1 500 milles d'El Alamein en novembre 1942, il a déclenché son Afrika Korps sur l'armée américaine nouvellement arrivée à la mi-février 1943 et s'est écrasé à travers le col de Kasserine, administrant une défaite choquante aux troupes américaines vertes et à leur commandant inefficace, le général de division Lloyd R. Fredendall.

La situation immédiate a tellement alarmé les commandants alliés qu'ils ont envoyé un appel urgent à l'ennemi juré de Rommel à El Alamein, le général de la 8e armée britannique Bernard Law Montgomery, pour soulager les Américains en intensifiant la pression sur la ligne Mareth, des fortifications de construction française dans le sud de la Tunisie qui faisaient face à l'est vers l'ancien territoire italien de la Tripolitaine. Les perspectives à long terme, cependant, étaient plus critiques pour l'Axe que pour les Alliés. Pour commencer, Rommel était tombé en disgrâce auprès du haut commandement de l'Axe après El Alamein. Le résultat a été une direction divisée. Rommel commandait les forces allemandes et italiennes dans le sud, curieusement nommée la première armée italienne, tandis que le général Jürgen von Arnim dirigeait la cinquième armée blindée dans le nord.

Alors que les deux armées combattant dos à dos en Tunisie auraient bénéficié du contrôle unitaire d'une même autorité, l'aristocratique général von Arnim et Rommel, un maréchal de souche bourgeois souabe, se méprisaient. Le maréchal Albert Kesselring supervisait les affaires de Comando Supremo en Italie, mais c'était un arrangement lourd. Par exemple, von Arnim était pessimiste et sceptique quant à la poussée de Rommel à travers le col de Kasserine, et bien que Kesselring l'ait incité à passer la plupart de ses chars à Rommel, von Arnim a retenu ses armes les plus puissantes, les chars Mark VI Tiger nouvellement livrés.

Kesselring a tenté de résoudre les problèmes en créant le groupe d'armées Afrique, avec Rommel au commandement général. À ce moment-là, cependant, le sentiment général était que Rommel, en retard pour un congé de maladie en Allemagne, n'était qu'une figure de proue.

Comme pour le confirmer, von Arnim s'est envolé pour Rome à l'insu de Rommel et a obtenu la permission de Kesselring de lancer une nouvelle attaque dans le nord le 26 février. Toute cette opération, bien nommée Oschenkopf (“blockhead”), accompli était de sacrifier 71 chars - dont 15 Tigres - contre une perte alliée de seulement 16 et de retarder sérieusement les plans de Rommel d'attaquer Montgomery. Lorsqu'on lui en a parlé, Rommel a exprimé à quel point il était abasourdi par les « nigauds » de Comando Supremo tout en soignant ses forces sur la ligne Mareth.

À cette époque, Montgomery était également dans une position précaire, la majeure partie de sa huitième armée étant à bout de bras. L'ensemble du X Corps était à 1 000 miles de Benghazi. La grande formation la plus proche qui pouvait être formée pour renforcer ses unités de tête était la 2e division néo-zélandaise à Tripoli. "Monty" n'avait que deux divisions face à la ligne Mareth à 25 miles au sud dans un village poussiéreux et obscur appelé Medenine. Avec l'euphémisme britannique habituel, il a ensuite commenté : « Il ne fait aucun doute qu'entre le 28 février et le 3 mars, j'étais définitivement « déséquilibré ».

Si Rommel avait frappé à ce moment-là, cela aurait pu être désastreux pour le vainqueur d'El Alamein, mais les généraux allemands et italiens ne pouvaient s'entendre sur ce qu'il fallait faire. Le 28 février, Rommel convoque ses généraux à un conseil de bataille. Il proposa une attaque en tenaille, envoyant les 10e et 21e divisions Panzer vers le nord le long de la côte et faisant passer la 15e Panzer et une partie de la 164e Division légère des collines au sud. Il a fait valoir qu'un assaut du nord prendrait Montgomery par surprise.

Le projet a déclenché un débat furieux. Un commandant allemand a déclaré que l'Axe avait posé des milliers de mines au nord. « Nous les avons piégés pour empêcher leur enlèvement », a-t-il déclaré. « Si nous les faisons exploser, cela avertira à l'avance l'ennemi que nous arrivons. »

À ce moment-là, le général Giovanni Messe, maintenant commandant de la première armée italienne sous Rommel, proposa de traverser les crêtes montagneuses du sud, affirmant que des photographies aériennes montraient que les Britanniques avaient placé la plupart de leurs canons entre Médenine et la côte. Les disputes ont fait rage pendant cinq heures, et Rommel a laissé à Messe, de manière inhabituelle, le soin d'élaborer les plans de ce qui a été baptisé Opération Capri. Messe a ordonné l'attaque du crochet droit.

Le comportement étrangement passif de Rommel est peut-être largement lié à sa santé. Après deux ans de combats presque incessants dans le désert nord-africain, il souffre d'évanouissements, d'hypotension artérielle, de rhumatismes et de problèmes cardiaques. Sa peau était jaunie par la jaunisse et son visage et son cou étaient maculés de furoncles.

Pendant ce temps, Montgomery, prévenu par les briseurs de code Ultra britanniques et la reconnaissance aérienne, avait précipité des renforts sur le front de Médenine pendant des jours. Le 4 mars, il avait quatre divisions en place et était prêt à couvrir l'un ou l'autre flanc, avec près de 400 chars, 350 canons de campagne et quelque 470 canons antichars en place. Ces derniers étaient principalement des canons de 57 mm 6 livres, mais il y avait des canons antiaériens de 76 mm de 17 livres et de 3,7 pouces. Ce formidable réseau attendait Rommel lorsqu'il attaqua le 6 mars, avec une semaine de retard, avec les 10e, 15e et 21e divisions Panzer. À ce moment-là, les troupes de Monty avaient appris un fait important sur les armes antichars. Au lieu de les insérer pour protéger l'infanterie, ils placent leurs canons de 6 livres en avant, camouflés et retranchés, avec le rôle spécifique de prendre les chars ennemis en enfilade à bout portant. Derrière eux, l'infanterie britannique était dissimulée sur des pentes inversées, tout comme Arthur Wellesley, duc de Wellington, l'avait fait pour protéger ses troupes de l'artillerie française en Espagne 130 ans auparavant. Les canons de 17 livres, montés bas et percutants, soutenaient les 6 livres. Par ordre de Montgomery, ses chars ne furent pas engagés mais conservés pour des opérations ultérieures, comme ils l'avaient été à Alam Halfa en septembre 1942.

À 6 heures. Les chars de Rommel, enveloppés d'une brume épaisse d'une nuit pluvieuse, débouchaient de leurs oueds, précédés d'un barrage de Nebelwerfer roquettes et obus d'artillerie. Leur inefficacité suggéra aux Britanniques que les Allemands, ayant commis la principale erreur de ne pas effectuer une reconnaissance préalable, ne savaient pas exactement où se trouvaient les Britanniques. Rommel a vu l'assaut depuis la colline 713, à environ 15 miles de distance, un autre signe de déclin chez l'homme qui avait toujours prêché et pratiqué qu'un commandant dirigeait depuis le front.

Le brigadier Howard K. Kippenberger, commandant la 5e brigade, 2e division néo-zélandaise, était allé de l'avant avec son bataillon maori et a eu droit à ce qu'il a appelé plus tard le spectacle de sa vie. Une cinquantaine de chars de la 10e Panzer Division avançaient en compagnies, de front, avec des centaines de camions derrière eux, remplis de Panzergrenadiers. Kippenberger a été surpris de voir à quel point l'avance était mal coordonnée, car normalement l'infanterie ennemie aurait dû être de près pour soutenir les chars contre des défenses retranchées et préparées. L'artillerie britannique s'est ouverte sur l'infanterie qui descendait des camions et les canons antichars ont déclenché une fusillade sur les flancs des blindés, brisant l'attaque.

Ailleurs, la 21e Panzer Division fait une gaffe devant une ruse britannique. Les troupes avaient disposé des rangées de boîtes de conserve de bœuf pour simuler des mines à cinq milles à l'ouest de Médenine. Les panzers ont fait une embardée vers la gauche pour les éviter, seulement pour exposer leur blindage latéral relativement mince à des canons antichars cachés, qui ont laissé une douzaine de chars en flammes. Hermann Frömbigen du 21e Panzer s'est approché à moins de 1 000 mètres des basses collines légèrement au nord-ouest de Médenine lorsque les chars ont été étouffés par des tirs d'artillerie nourris provenant de fosses à canon situées à 40 mètres derrière des mannequins abandonnés à la hâte. Dans le même temps, des chasseurs volant à basse altitude de la Royal Air Force larguaient des roquettes sur les panzers et mitraillaient l'infanterie.

Les Argyll and Sutherland Highlanders, bien enfouis, surplombaient un terrain d'abattage. "C'était un mélange d'Allemands dans l'uniforme kaki de la Afrika Korps et les Italiens dans leurs tuniques vert foncé », a rapporté un Écossais. « Ils avançaient par section en formation serrée et offraient une cible admirable. J'ai moi-même pris une mitrailleuse Bren et, criant aux autres de retenir leur feu, en attendant qu'ils soient à moins de quatre cents mètres, j'ai donné le signal, et nous leur avons laissé chargeur après chargeur. Puis les sections ennemies se sont arrêtées, vacilla, fit un double, et poussa, s'arrêta de nouveau, et finalement plongea pour s'abriter parmi quelques oliviers épars. Ils ont dû subir des pertes terribles.

Les artilleurs antichars ont également maintenu leur feu froidement jusqu'à ce que les chars allemands soient proches. Une équipe a défendu une colline critique appelée Tadjera Khir, qui dominait l'ensemble des défenses du XXX Corps. Il a assommé un panzer venant en sens inverse, mais un deuxième char a touché un coup qui a blessé la couche de canon dans son œil droit. Imperturbable, il a simplement continué à viser avec son œil gauche et a assommé un troisième char.

À 10 heures, l'avance de Rommel était au point mort. "C'était un cadeau absolu", a écrit Montgomery par la suite, "l'homme doit être fou."

A midi, le général Hans Cramer, qui avait pris le commandement de la Afrika Korps la veille, a signalé à Rommel que ses chars étaient à l'arrêt. Rommel soupçonnait des officiers italiens d'avoir trahi l'opération, il ne pouvait pas se rendre compte que Monty était au courant de l'opération Capri grâce aux briseurs de code Ultra et à ses propres renseignements.

La force de l'Axe a lancé un deuxième assaut à 14h30. Cette fois, l'infanterie a précédé les chars, mais un corps britannique entier a déclenché un barrage d'artillerie sur eux. Les Highlanders ont qualifié cela de « tirage merveilleux », avec des troupes grises « chutant comme des quilles ». Se référant à Rommel, Montgomery remarqua : « Le maréchal en a fait une boule.

À la tombée de la nuit, Rommel annule l'attaque, ayant perdu 52 chars - plus d'un tiers de son blindage - et 635 hommes. Montgomery avait fait 130 victimes mais n'avait pas perdu un seul char. Pratiquement tous les blindés allemands détruits avaient été victimes de tirs antichars, à l'exception de sept assommés par une escouade de Sherman, les seuls chars britanniques engagés dans la bataille.

Le général de division Francis Wilfred de Guingand, chef d'état-major de Montgomery, a qualifié la bataille défensive parfaitement menée de Médenine de « petit classique en soi ». Winston Churchill déclara : « Rien de tel que cet exemple de la puissance de l'artillerie antichar massive n'avait encore été vu contre les blindés.

Pour Rommel, Médenine était une catastrophe. « Une grande tristesse s'est installée sur nous tous », a-t-il écrit plus tard. « Pour le groupe d'armées, rester plus longtemps en Afrique était maintenant un simple suicide. » Trois jours plus tard, le Renard du désert a remis les rênes à von Arnim et s'est envolé pour Rome en congé de maladie, pour ne jamais retourner en Afrique du Nord.

Publié à l'origine dans le numéro d'août 2006 de Histoire militaire. Pour vous abonner, cliquez ici.


Comment l'Afrika Korps du général Erwin Rommel a gagné son infamie

Point clé: Rommel était un très bon commandant et ses adversaires le craignaient. Voici comment il a pu se défendre dans la guerre du désert.

Le 15 avril 1942, le Generaloberst (colonel général) Erwin Rommel convoqua ses commandants subordonnés de la Panzerarmee Afrika à une conférence pour exposer ses plans pour l'offensive à venir contre la 8e armée britannique. Les enjeux étaient élevés, ses propositions non sans risque, mais comme d'habitude Rommel respirait la confiance. Il était une figure familière pour ses officiers assemblés, avec ses cheveux coupés ras, ses yeux pénétrants, son long nez et ses lèvres étroites, un beau visage militaire qui était le parfait miroir d'une personnalité qui pouvait être sérieuse mais qui avait aussi une grande dose de bonne humeur. Il était vêtu de son uniforme Afrika Korps, veste beige avec des onglets de général rouges sur le col, croix de chevalier de la croix de fer à la gorge.

Rommel appelé pour aider les Italiens

En ce printemps 1942, les Allemands et leurs alliés italiens étaient engagés dans une bataille en dents de scie pour l'Afrique du Nord, une lutte qui avait commencé en 1940 lorsque les forces du dictateur italien Benito Mussolini ont attaqué l'Égypte tenue par les Britanniques depuis leurs bases en Libye. L'offensive italienne fut un fiasco et les Britanniques prirent bientôt le dessus. Les Italiens avaient mordu plus qu'ils ne pouvaient mâcher, et dans un effort pour sortir les marrons de son collègue dictateur du feu, Adolf Hitler a envoyé Rommel et plusieurs unités allemandes, collectivement connues sous le nom d'Afrika Korps, en Afrique du Nord en février 1941.

Rommel a lancé une offensive qui a repoussé les Britanniques jusqu'aux frontières de l'Égypte, et bien que ses succès se soient avérés temporaires, ses brillantes manœuvres ont été le début de sa légende en tant que « Renard du désert ». À la fin de 1941, les Allemands sont repoussés par une contre-offensive britannique, mais au printemps 1942, Rommel est de nouveau prêt à tenter de remporter la victoire.

Les Allemands ont affronté la formidable ligne Gazala

En effet, la Panzerarmee Afrika faisait face à un formidable défi. La huitième armée britannique a été déployée dans une série massive de défenses connues sous le nom de ligne Gazala, du nom d'une ville de la côte méditerranéenne. S'étendant sur environ 40 miles de Gazala à Bir Hacheim au sud, la ligne Gazala comportait un « archipel » de points forts connus sous le nom de boîtes, des îlots de résistance autonomes situés dans une mer de mines terrestres et protégés par des enchevêtrements de barbelés. Chaque case avait de l'infanterie soutenue par de l'artillerie et des chars, des noix tout à fait dures à casser.

Le plan d'assaut cherche à tromper les Britanniques

Mais ce n'était pas tout ce que les Allemands devaient affronter. Le général Neil Ritchie, le commandant de la huitième armée britannique, a placé des unités blindées et motorisées juste derrière la ligne Gazala, en théorie une défense mobile rapide qui pourrait contrer toute poussée allemande. Rommel avait deux options : il pouvait lancer un assaut frontal au nord du centre de la ligne Gazala, ou il pouvait essayer de le déborder par le sud. Un mouvement de flanc sud correspondait davantage aux goûts et aux inclinations personnels du colonel général, il pouvait pivoter sur Bir Hacheim (en prenant ce point de force) puis balayer vers le nord derrière la ligne Gazala.

Au fur et à mesure que la conférence se déroulait, Rommel expliqua qu'il lancerait une attaque frontale sur la ligne Gazala, mais que l'attaque ne serait qu'une feinte. Juste derrière la ligne Gazala se trouvait Tobruck, une forteresse/port qui avait été une épine dans le pied de Rommel lors de la campagne de l'année précédente. Un assaut frontal dans le nord serait la route la plus courte vers Tobruck, un prix très recherché. Rommel espérait qu'il pourrait tromper les Britanniques en leur faisant croire que son effort principal serait dans le nord, alors qu'en réalité l'offensive majeure serait un enveloppement surprise du flanc sud britannique.

S'il était vrai que l'échec de Rommel à prendre Tobruck en 1941 était une pilule amère, il n'était pas tellement obsédé par sa capture qu'il a perdu de vue l'image stratégique globale. En fait, il voulait préciser que Tobruck n'était pas le seul objectif. "Die Englischer Feldarmee », Rommel a déclaré, regardant attentivement les visages de ses officiers, « muss vernichtet werden, und Tobruck mussfall ! » (L'armée de campagne anglaise doit être totalement détruite et Tobruck doit tomber !) Rommel savait qu'il était probablement en infériorité numérique par rapport aux Britanniques dans les chars, mais il était persuadé que des tactiques allemandes supérieures - et, espérons-le, des attaques ennemies mal coordonnées - rétabliraient l'équilibre. La conférence s'est terminée et les préparatifs ont été faits pour l'offensive à venir malgré la chaleur du désert comme un four.

Rommel admiré par ses hommes

Rommel était déjà célèbre au printemps 1942, et en passe de devenir une légende. Ses hommes l'idolâtraient, car même s'il était un maître d'œuvre acharné, il avait une véritable affection pour ses troupes et se souciait de leur bien-être. Certes, s'il était dur avec eux, il l'était tout autant avec lui-même. Il a partagé leurs difficultés et ne leur a jamais demandé de faire quelque chose qu'il n'était pas prêt à faire lui-même. D'origine bourgeoise solide, Rommel avait peu de liens avec les aristocrates snobs de la haute société que l'on associe au corps des officiers allemands. Même s'il pensait naïvement qu'Hitler était le sauveur de l'Allemagne, il était apolitique et certainement pas nazi.

En tant que général, Rommel avait une excellente maîtrise de la stratégie et de la tactique. Maître de la manœuvre, il savait propulser une armée à coups rapides. Il était une source d'inspiration pour ses hommes, les galvanisant souvent par son exemple personnel. Rommel était aussi flexible, une des caractéristiques d'un grand général. Si les événements prouvaient que ses plans originaux étaient défectueux, il était capable de les changer avec empressement pour répondre aux conditions changeantes. Sur le plan personnel, Rommel possédait un haut degré d'intégrité. Il ne portait aucune animosité personnelle aux Britanniques, et les histoires de son traitement équitable des prisonniers sont légion. Rommel’s fame was just as great among the “Tommies” as among the Germans, and it was his British enemies who gave him the sobriquet “Desert Fox.”

Beyond Tobruck, Rommel Eyes The Mid East Oil

In the spring of 1942 Rommel was looking beyond Tobruck, and even beyond the possible seizure of the Suez Canal in Egypt. The German general was a fierce partisan of the so-called “Plan Orient,” a geopolitical strategy bold in concept and intercontinental in scope. In early 1942 Hitler’s armies were in the Soviet Union, about to conduct a drive into the Caucasus to seize vital Russian oilfields. Plan Orient was an even bolder concept, calling for the Panzerarmee Afrika to seize not only Alexandria and the Suez Canal, but to continue on and roll through Palestine and the rest of the Middle East. Oil-rich Persia (Iran) and Iraq might fall, and the Panzerarmee would link up with German armies fighting in Russia.

In essence, then, Panzerarmee Afrika would be the southern arm of a great pincers movement, the German army in Russia comprising the northern arm. Once Germany was in control of Middle Eastern oil reserves, the war would be more than half won. It was a good plan on paper, but it presupposed continued German success in Russia and Axis control of the Mediterranean—two very tall orders indeed. In any case Plan Orient didn’t seem a pipe dream in the spring of 1942 even the British feared such a scenario.

Rommel’s Panzerarmee was a mixed force of both German and Italian units. Probably the most famous was the Deutsches Afrika Korps, or DAK, a formation whose name is indelibly linked to Rommel’s. In early 1942 the DAK was commanded by General Walter Nehring and consisted of two major formations, the 15th and 21st Panzer Divisions. Another German unit was the 90th Light Division. Sources seldom agree on specific numbers, but probably some 90,000 Axis troops faced 100,000 British. Rommel’s equipment was as multinational as his troops. Besides German and Italian weapons, he incorporated captured British guns and vehicles into the Panzerarmee Afrika. Rommel was even sent Soviet 50-mm and 76.5-mm artillery captured on the Russian front.

Tanks and armored vehicles were going to play an important role in the upcoming Gazala operations. The backbone of the German Panzer divisions was the Mark III tank, boasting thick armor but armed with a short 50-mm gun. Rommel also had 19 Mark III Specials with face-hardened armor and a hard-hitting long-barrel 50-mm gun more powerful than the short-barrel version. Italian tanks were obsolescent nightmares more lethal to their crews than to the enemy. With a delicious sense of irony Italian tank crews called their machines “self-propelled coffins.”

The British had several different kinds of tanks, including Matildas, Valentines, and Crusaders. The Crusader was armed with a two-pounder gun (named after the weight of the shell) but was plagued by mechanical troubles. The Valentine was an infantry support tank, but the queen of British armor was the Matilda Mark II. It was a strongly protected tank, with armor up to three inches thick, and was armed with a two-pounder gun.

In the desert war both sides had to battle the climate as well as the enemy. Even in May the heat was terrible, with temperatures soaring to 120°F. Water was scarce, and fierce dust storms scoured the desert floor with choking clouds of reddish grit. On May 5, while deep into the preparations for the coming offensive, Rommel took the time to note in a letter to his wife, “Hardly a day without a sandstorm.”


German General Erwin Rommel arrives in Africa - HISTORY

By Zita Ballinger Fletcher

The name Field Marshal Erwin Rommel—associated with tank warfare in Europe and North Africa during World War II—might conjure up mental images of the famous “Desert Fox” riding in a panzer, reviewing maps, or commanding battles. What one might not imagine is that in the midst of commanding frontline troops, Erwin Rommel toted a camera and wielded a lens with artistic imagination and precision amid gunshots and shell bursts. In fact, he created thousands of striking war photos prior to his death in 1944.

Rommel’s photography shows that the field marshal had an eye for irony, great attention to detail, an attraction to flowers, and a daring streak—he often tempted mortal danger to snap dramatic action pictures during battles. He was also keenly interested in his fellow soldiers. An overwhelming majority of Rommel’s photographs document simple and poignant moments in the everyday lives of his men—as well as their final resting places. Rommel went out of his way to photograph the makeshift battlefield graves of soldiers who fought alongside him and under his command. Rommel’s war photos included images he wished to publish as documentation of his campaigns as well as many private mementos. He labeled many of his pictures with handwritten captions.

Rommel took the majority of his wartime pictures during his campaigns between 1940 and 1942, although he took some during his command of Army Group B and the fortifying of the Normandy coastline in 1944. His life was brought to an abrupt end several months after the successful Allied invasion of Europe on D-Day. It is interesting to note that the photographs taken during the early stages of the war number in the thousands. However, as the tide turned against the Germans, Rommel became disillusioned and focused solely on his command duties as well as on his own growing discontent with Nazi leadership. As a result, the photographs he took during the last year of his life were strictly for military purposes—lacking the élan and spontaneity that characterizes his earlier work.

Rommel used a Leica camera for much of his photography. Some of his early war photos, particularly from his 1940 campaign in Belgium and France, were taken using a different camera.

Erwin Rommel in 1934.

Since photography was a passion for Rommel for many years preceding the war, he owned many lenses, camera attachments, and other photography equipment. According to his son Manfred, Rommel’s camera equipment was stolen by American GIs, who looted their rural home in 1945. In addition, Rommel’s wartime photography collection was carted off by two American counterintelligence officers, who discovered it in a trunk during a search of the house. They provided the Rommel family with a receipt for the confiscated material. However, the family later was unable to locate the officers or discover the whereabouts of the pictures.

I discovered the obscure photograph collection in the National Archives and Records Administration (NARA) in Washington, D.C., while I was a teenager in high school doing research for a book. Afterward, I spent several years doing research on Rommel and his photos and embarked on a mission to digitally restore the pictures, which were badly damaged. My project continued throughout my college years. During that time, I wrote a letter to Manfred Rommel to inform him about the location of his father’s photo collection at NARA, in case he was unaware. I sent Manfred copies of some of his father’s photographs along with my letter. Manfred wrote back to me, confirming that it indeed was his father’s photography. He also provided me with information about a museum in Germany where I could donate the photos to be kept with the rest of his father’s estate. At the time of his letter, Manfred was suffering from a long illness and passed away in 2013.

My senior honor’s thesis at the University of South Florida focused on my restoration work with the Rommel photos. The work evolved into a book series called Erwin Rommel: Photographer, the first volume of which was published in 2015.

I moved to Germany in December 2016 after taking a job there as a foreign correspondent for a wire service. The following spring, I contacted the museum Manfred had written to me about, the Haus der Geschichte in Baden Württemberg, and arranged to meet with the museum’s staff to show them the photographs I had digitally restored. The archivists recognized immediately that the photos were taken by Rommel. They informed me that the photos I had brought matched reels of negatives that had been inside Rommel’s home, and were then in their possession. However, their reels were few and incomplete. The photos I had provided the missing pieces.

Italian soldiers smile for Rommel’s camera in North Africa, circa 1941.

The archivists were completely astonished to behold the images. Rommel’s photographs had not been seen in Germany since before the end of the war, when a pair of American Army officers hauled away a large trunk across the gravel driveway of his home in Herrlingen in 1945. It had been 72 years since the pictures had vanished without a trace. There was an atmosphere of shock and anticipation in the museum when these images resurfaced.

The archivists were particularly fascinated by the photos Rommel took of North Africa. They informed me that photos from behind German lines in North Africa are extremely rare in Germany. They were also excited to see Rommel’s color pictures. They did not even know that Rommel’s color photography existed.

I donated electronic copies of Rommel’s photography that I had digitally restored to the Haus der Geschichte Museum photo archive in 2017, in addition to my research notes in the hope that the photos would be of educational use to any Germans who wished to view them. The images were reunited with those that had been left behind at Rommel’s home and were to be kept at the museum with his other remaining personal belongings.

Studying Rommel’s photography, I identified patterns in his work and several key themes in which he showed special visual interest. Some of these reflect his interests as a professional soldier and a general, such as those depicting troop maneuvers, fortifications, and action shots during battles. Other images reveal Rommel’s personal quirks. No matter what the subject matter, all of the images contain distinct idiosyncrasies that appear like fingerprints in all of Rommel’s images.

A shell blasts the road ahead of Rommel’s vehicle during his advance into France, 1940. In his war photos, Erwin Rommel frequently captured images of explosions and smoke. (NOTE: This photograph, like several others presented here, has been cropped to better fit our website.)

As a photographer, the field marshal was quite meticulous. Although he snapped most of his photographs spontaneously while leading his lightning-fast military advances, he somehow managed to create quick images with measured, mathematical precision. For example, Rommel’s focal objects always tend to be perfectly centered within the frame. Lines also always appear measured and balanced in shots in geometrically even compositions. For many photographers, such precision is difficult to achieve without practice and tends to be difficult to pull off when taking snaps on the run. Rommel, however, was both fast and exacting. Precision was a reflex for him when he composed his shots.

Rommel had an eye for drama and was drawn to overpowering shadows, stark light, and dominating lines. He often took larger-than-life images of machines, tanks, and vehicles. He also captured dramatic images of nature, knife-like sand dunes, steep craggy cliffs, and massive sandstorms. He liked to photograph people in the midst of activity rarely are his human subjects idle or completely at leisure.

Debris fills the town square of St. Valery-en-Caux, France, following Rommel’s bombardment of the city. Rommel frequently photographed patterns and apparent ironies in ruins.

One of the most interesting aspects of Rommel’s photography was his attention to contrast and irony. When exploring areas around him, particularly in the aftermath of a battle, Rommel noticed things in his environment that created ironic contrasts or that were amiss. He would snap a single picture of these haunting or bewildering scenes as if making a note. Here is a French soldier retreating sullenly before a charging statue of Napoleon in Cherbourg. A German soldier in North Africa sits alertly with binoculars on a broken-down vehicle. A classical statue poses prettily at the end of a street beside a row of parked military vehicles. Understated ironies such as these frequently appeared in Rommel’s lens.

Perhaps Rommel’s most haunting composition style—one that seems to have been his favorite—was to capture lone human figures against vast or overpowering backdrops. In another kind of contrast, Rommel liked to capture images of small human figures, either isolated or diminutive in the frame, against overwhelming backgrounds: for example, lone German soldiers walking across wide, open spaces being totally dwarfed by nature or advancing tanks. These pictures portray the individual as a tiny speck in a world filled with motion, peril, or emptiness. The images often create a sense of loneliness and void. They give the viewer some kind of insight into Rommel’s psyche. Why, out of the many diverse approaches to photo composition available to him, did this methodical photographer choose to cast human figures in such a desolate, remote light? The answer to that question is something for observers of Rommel’s photos to theorize.

Rommel’s panzers loom against a backdrop of dust clouds in France, 1940.

With regard to the human subjects of his photos, the field marshal tended to focus mostly on soldiers. He showed no discrimination with regard to soldiers that he chose to photograph—they could be German or Italian, English or Indian, Axis or Allied. He clearly enjoyed mingling with enlisted men because he took many pictures of them on and off the battlefield as they were engaging in a wide variety of activities. He also occasionally photographed POWs—among them a turban-wearing Sikh and a kilt-wearing Scot—out of apparent curiosity. The soldiers are usually working, pausing a moment for rest, or in the midst of traveling. There are no photographs of men lounging, playing card games, or engaging in soldierly pranks it appears Rommel had little interest in leisurely pastimes. There are a few exceptions to this rule. He did snap a few pictures of a soldier playing guitar, and he also took some unassuming shots at social gatherings he attended. It is evident from his photography, however, that when it came to personal interactions, the general was predominantly concerned with his work.

German motorcycle troopers, covered in dust from their advance, pause for a photo in France, 1940.

Rommel was emotionally attached to his soldiers, which is evidenced not only by his writings, but also by his numerous private photographs of soldiers’ graves that he took in France and North Africa. Most of these are unmarked and were clearly intended as personal mementos. Rommel kept other burial photos as memorials or tributes. He wrote captions on some images, describing the bravery of particular soldiers or memorializing their sacrifices. Rommel captured images of lone gravesites and secluded makeshift cemeteries in the fields of France and the North African wilderness. Rommel’s photographs show burial services, graves covered with flowers, or German soldiers decorating their comrades’ resting places. Sometimes these German soldiers were buried in open meadows, behind buildings, or in desolate spaces not far from where they fell in France. In North Africa, the graves of the dead were a grim sight, covered by heaps of sand and rocks. Rommel’s pictures show that wooden crosses placed on these graves were frequently blown down by dust and gusting winds. The images also depict German soldiers in North Africa using desert brush to decorate graves in lieu of floral arrangements.

One of the grave photographs with a personal story related by Rommel in his writings is that of Lieutenant Most, killed at Rommel’s side in France in 1940. Most was Rommel’s aide the two men had crossed the Meuse River together under sniper fire and survived many battles together. Most was gunned down unexpectedly as he stood near Rommel during a lull in fighting. Rommel was shocked by this and witnessed Most’s immediate death despite efforts to resuscitate him. He described Most’s death in his writings, referring to him as a “magnificent soldier.” Most’s grave numbers among those photographed by Rommel located behind a brick wall in rural France, it is decorated with tulips and a wooden cross.

A German soldier fires artillery during the invasion of France, 1940. Rommel sometimes captured action shots from a low angle.

Due to the high quality of Rommel’s Leica images, many details of the graves were preserved in time, including the names, ranks, and death dates of many soldiers. Even after the passage of more than 70 years, many Germans are still waiting to learn the fate and whereabouts of their relatives who were killed or went missing in action. To assist surviving family members in locating deceased relatives, I donated digitally restored copies of Rommel’s war grave photographs to the German War Graves Commission in 2018.

Officials from the German War Graves Commission were eager to see the photographs that I offered to send to them and welcomed the donation. The work of the commission is to bury the dead and reconnect families with missing soldiers. This work is fraught with many difficulties that arise from wartime conditions and postwar scars. In many cases, German soldiers were buried in remote unmarked graves, or their cemeteries were demolished. People from former Allied and occupied countries are often unwilling or reluctant to return materials to the German families that may assist them in burying their dead. This causes suffering among the soldiers’ surviving relatives, many of whom are now elderly and wait with faint hope for news from the War Graves Commission or the Red Cross even after so many years. Due to confidentiality, it is unlikely that the world will ever learn whether Rommel’s graveside photos reunited any of his soldiers’ remains with their surviving relatives, however, I did receive a message from the German War Graves Commission conveying their thanks.

Rommel’s soldiers charge up a hill in France, 1940. Rommel led from the front lines and enjoyed photographing his infantry in action.

Aside from soldiers, Rommel the photographer had several other chief areas of interest, including nature, airplanes, machinery, military maneuvers, battle action, and war devastation.

Rommel’s affinity for nature found its way into his pictures. He was an intrepid outdoorsman. Like many Germans, he loved hiking, hunting, fishing, skiing, swimming, and exploring nature. His interest in the outdoors was lifelong and can be attributed to the fact that he grew up in a rural and mountainous region of Germany known as the Swabian Alps. As a young man, he often went on hiking trips, and he continued to involve himself in outdoor pursuits with other soldiers throughout his life and military career. While navigating rough and rugged terrain during his military campaigns, particularly in North Africa, Rommel managed to amass a heap of landscape photography. He photographed sunsets over tanks, rocky ravines, windswept dunes, and blossoming meadows. From the images, it is clear that he always went to great pains to neatly frame every shot. Apparently, the general also had a soft spot for flowers. He strained to take macro close-ups in color of delicate white flower petals and bright golden blooms in North Africa. Rommel’s interest in nature also extended to fauna. Camels, horses, and donkeys number among a variety of animals that Rommel captured in peaceful scenes across war-torn lands. Some camel herds were captured by his lens when he shot images as an aerial photographer.

Rommel frequently made use of a Fieseler Storch aircraft to reconnoiter North African battlefields and surrounding terrain. Most of the time, he piloted the aircraft himself. Rommel had entertained a keen interest in flying since his teens and had made efforts to study the science of flight. As a grown man, he seized opportunities to fly planes. Evidently, he was good at it, since he never crashed despite the many perilous conditions he encountered in North African skies. As usual, Rommel toted his camera along with him in the cockpit and somehow managed to snap a bevy of aerial shots even while maneuvering his plane over battlefields and rugged, windy tundra. He liked to photograph other planes from the air—sometimes as they stood motionless in airfields far below him, and many times as they glided aloft outside his window. At times, he also photographed planes flying over him as he stood on the ground.

Trucks form a strange asymmetrical pattern as they cross the desert in North Africa, circa 1941-42. This was one of many reconnaissance-type war photos Rommel took from his Fieseler Storch aircraft while flying, he created many striking photographic compositions.

Machinery captivated Rommel he was a gifted engineer who showed great interest in battlefield equipment and in designing fortifications. It would be inaccurate to say that Rommel was fascinated only with tanks. Generally speaking, he photographed anything with wheels, engines, gears, or metal parts—whether intact or in ruins. He took many photos of damaged and derelict vehicles in addition to working ones. Sometimes, he photographed pieces of vehicles blown apart during battle. He had an attraction to tank treads and metal bolts, taking many moody and imposing images focusing on the undercarriages of larger-than-life tanks and their outer steel armor. He also frequently took abstract photographs of trucks and battleships.

Rommel enjoyed capturing vivid scenes of his troops advancing. He frequently accomplished this through aerial photography or by wielding his camera from a moving armored vehicle. He intended to use photos of his maneuvers to document military events that transpired under his command. He photographed scores of motorcycles and tanks speeding across France and North Africa from many striking angles and viewpoints. However, not all of the photos were taken with a military view in mind—Rommel could not resist a good shot. He snapped many oddities that crossed his lens, including goats and dogs interrupting a military march, geometric patterns left by tire tracks, and a sandstorm crossing a desert battlefield.

Battlefield chaos provided the scenes for many of Rommel’s most striking pictures. The German commander dedicated himself not only to successfully devising strategies and leading troops under fire, but to photographing the action as it unfolded. Amid bomb bursts, ear-shattering shell explosions, and gunfire, Rommel risked his life to take compelling photos of hot war zones. Photos frequently show other soldiers around Rommel ducking for cover. Other pictures show men charging forward in assaults or firing mortars and plugging their ears amid sonic blasts and curtains of rising dust. Instead of covering his own ears, Rommel was using his hands to snap Leica pictures. As shells fell, Rommel was quick to capture the explosions and fountains of dark smoke that ensued. Rather than shield himself from enemy fire, Rommel accompanied his men on the front lines and took snapshots of some of their most daring exploits in the thick of fighting.

Soldiers of the Afrika Korps pose on top of a tank, circa 1941. Rommel photographed many scenes from soldiers’ everyday lives on the front lines. Unlike staged photos taken by Nazi propagandists, Rommel’s photographs of his men were candid and unpolished.

A sizable portion of Rommel’s photography focuses on the devastation of war. These pictures form some of the strangest and eeriest in his collection. These pictures depict only emptiness and ruin—with isolated human figures making occasional ghostly appearances. Destroyed buildings, collapsed walls, shattered inanimate objects, and bomb-tossed furniture all merited single snapshots from Rommel as he passed by them. The result is a hodgepodge of destruction. Most of these spooky photographs show intellectual contradictions. For example, his photos portray order amid disorder, broken or ruined machines, or neatly intact objects among ruins. One photograph shows a shadowy staircase on fire inside a building. Another depicts a line of torched cars parked in perfect formation along a street. An orderly row of trees in North Africa stands in the sunshine beside a shattered wall. What makes these pictures unsettling is the complete absence of human presence in most of them. It seems obvious that Rommel deliberately excluded people from these scenes, likely out of respect. Doubtless, Rommel as a soldier witnessed much destruction during his career, more so than appears in his collection. Why he chose to capture these particular scenes is a mystery.

Vehicle tracks crisscross the landscape in North Africa, circa 1941-42. Rommel tended to photograph geometric patterns due to his apparent visual interest in them.

Much can be gleaned about Rommel’s personality from the types of photos he did not take during the war. During his lifetime, Erwin Rommel was a man whose personal opinions and point of view were often understated and seemingly repressed. Absence, at times, speaks louder than presence. This is quite true in the case of Rommel’s photo collection. The photographs seized were exactly as they had been in his unaltered personal collection under the care of his family.

Rommel took no photographs of dead people. This is unusual since many war photographers visually document death. Also, many American military officers in World War II took photos of dead enemy combatants. Yet not a single dead German, Italian, or Allied soldier of any type appears among Rommel’s photos.

Similarly, gore has no place in Rommel’s photos. Pooling blood, guts, and gruesome injuries—most certainly a real part of battle—are nonexistent in the field marshal’s collection. The lone exception is the depiction of a wounded German soldier with what appears to be minor bleeding injuries being carried from the battlefield by his comrades. The wounds were a rare sight.

There is a marked absence of sadism. There are no pictures of human beings in demeaning or helpless situations. Photographs of POWs show them being treated respectfully by German soldiers there are no images of brutality or dehumanization. Inhumane images such as I have described were frequently taken by Nazi devotees or marauding German soldiers. Rommel, however, did not take any such pictures.

Rommel knelt to capture this photo of German graves in the desert framed beneath a looming artillery gun, circa 1941. He took many photographs of his men’s graves throughout his campaigns, evidently to save them as mementos.

There are no photos of debauchery. German soldiers acquired a notorious reputation for taking risqué and bawdy pictures of each other partying in France following their occupation of that country in 1940 many photographed themselves with trophy foreign girlfriends or in the company of prostitutes. German soldiers were known to have behaved similarly in Italy, Greece, and certain areas of North Africa, and many images of this type exist as proof of their behavior to this day. Rommel was present in France, Greece, Italy, and North Africa where many of these events were occurring and must have been aware of them. However, he was clearly preoccupied with his job and made no effort to create or collect photos of revelry in conquered lands.

Rommel also took no propaganda photographs. Although he frequently allowed himself to be exploited by the German government for propaganda purposes, Rommel’s viewpoint expressed through his pictures reveals an absence of Nazi Party aggrandizement. For example, Nazi Party visual propaganda emphasized racial superiority at others’ expense and centered on the cult of Hitler’s personality, in addition to swastika images and slogans. Rommel did none of these things. He took no photographs of his soldiers performing the Nazi salute. He took no photos to stage images of “racial superiority.” Nazi Party heroes and slogans, neo-pagan symbols, and other iconography associated with the Nazi regime are missing from Rommel’s pictures. Rommel’s photography contains limited photos of the swastika when present, the swastika appears on soldiers’ uniforms, military vehicles, and the German national flag.

In a similar vein, Rommel took no “war trophy” photography. It was typical for many German soldiers, particularly Nazi Party enthusiasts, to take gloating pictures of destroyed cultural landmarks in foreign countries or to photograph themselves striking victory poses in conquered territories. This was not the case for Rommel. His photo collection contains no pictures of himself or others performing acts of personal or propaganda-related cruelty.

In its entirety, Rommel’s photography collection provides a gripping visual history of World War II from the viewpoint of one of the most famous commanders in modern history. The photographs are valuable not only in view of the strategic military mind that created them, but are also silent witnesses to the war as Rommel, a lone figure against a background of vast chaos, experienced it.

It has been said that an image is worth a thousand words. Scenes captured in Rommel’s photography tell us more about him perhaps than any biographical conjecture written about him. A camera is like an open mind—what moments it chooses to dwell on reveal facts about the personality and will behind the shutter-release button. The pictures that Rommel created show us that he was a high-spirited person who tested danger, a keen observer of human irony, and a leader who enjoyed mixing with his troops, but who was drawn to scenes of personal isolation.

During the last year of his life, Rommel unfortunately destroyed many of the papers and writings that might have revealed more of his thoughts and personal convictions. His pictures, however, endure as visual documents of spontaneous and vivid moments that he never got the chance to revise, edit, or refine. His photography is significant and insightful because it gives modern historians a clear and candid view of a military leader who, throughout most of his life, tended to be minimalistic in expressing his mind.

Since the photos have been returned to Germany, it is now up to present and future generations of Germans to examine their nation’s past as captured by Rommel’s camera and develop their own analyses on a part of history that was previously lost.

At the same time, the photos open new doors for historical discoveries, providing numerous opportunities for historians, military enthusiasts, and curious onlookers in America and elsewhere to reinterpret their existing knowledge of Field Marshal Erwin Rommel and his military campaigns. By viewing Rommel’s photographs, onlookers gain a rare opportunity to look through the lens to experience and share the same sights as he did during the war.


ROMMEL’S GRAVE IN HERRLINGEN

Regardless of the fact, that October 18, 1944 , is generally attributed as the funeral day of Erwin Rommel, the day included no more than a procession at the Rathaus and beyond. After the ceremony with all VIP guests were completed, the gun carriage with Rommel’s body, followed by his widow, a son, an adjutant, and a number of military men, were got to a place of the main crematorium of the city of Ulm, located to the North next to the HAUPTFRIEDHOF (Main cemetery). The city of Ulm had been historically accounted as one of the pioneers of the cremation in Germany and now the premise was destined to conceal the case of the death of the national hero. As soon as in January 1945 , only three months after Rommel’s funeral, the city crematorium would be completely devastated by mean of the Allied raid on the North part of the city.

The burial ceremony of the mortuary urn with the remains of Erwin Rommel was brought into execution in three days, no sooner than October 21, 1944 , in fact, one week after the death of the field marshal. Ulm was not initially considered as the burial place and the family insisted on a small local cemetery in Herrlingen, 200 meters distance from the villa, which would make it possible for them to visit the grave until their moving. In March 1945 Lucia Rommel would receive a letter from the chief design officer for German Military Cemeteries with the message, that he had been personally called by Hitler to erect a monument to Erwin Rommel, but these plans would never be completed due to the collapse of the Third Reich.

In modern days, the entrance to the cemetery is accompanied by a sign of remembrance to encrypt the name of the field-marshal, days of birth and death, and an arrow, pointing the direction to the burial place itself. The grave itself is being shaped with a wooden cross and two modern tables, which honor the fact, that the name of Erwin Rommel would be eternally associated with the Afrika Korps. For decades after the end of the Second World War, the former military colleges and subordinates had been visiting Herrlingen annually to honor the legacy of Erwin Rommel. Lucia Maria Rommel, wife and later widow of the Fieldmarshal was also buried in this very place, a few steps from her beloved husband back in 1971 . Manfred Rommel , the son of the national hero, had been visiting the grave of his father for almost seven decades until his death in 2013 . Manfred was buried within the cemetery of Ostfilderfriedhof in Stuttgart.

No monuments to Erwin Rommel would ever be raised in Germany. It is very easy to believe that, if he somehow knew of it, Rommel would be pleased by that fact: for all of his vanity, he was never guilty of ostentation. He would be quite satisfied, certainly, with the knowledge that his ashes are buried, as he had wished, in the cemetery at the Community Church of St. Andrew in Herrlingen, and that Lucie rests beside him.

Daniel Allen Butler (The life and death of Erwin Rommel, 2015)


Field Marshal and Defeat Near El Alamein

Field Marshal Rommel&aposs success would be short-lived, however. Only five months after the Battle of Gazala, in the fall of 1942, British forces recaptured Tobruk at the (Second) Battle of El Alamein, which took place near the Egyptian city of El Alamein. With North Africa lost, in 1943, Rommel was recalled to Europe to oversee the defense of the Atlantic coast.

In early 1944, Rommel was entrusted with the French Channel coast&aposs defense against a possible Allied invasion. Around this same time, Rommel began to express doubt about both Germany&aposs reasons for participating in the war and Hitler&aposs capability of peace-making, and the field marshal was told by a group of friends that he should lead the nation once Hitler was overthrown. Rommel dismissed the suggestion, unaware at the time that the men had been planning to assassinate the German leader.


The Desert Fox takes command of the German Afrika Korps

Today on February 12th 1941, German General Erwin Rommel arrives in North Africa to support his beleaguered Italian allies.

Erwin Rommel, nicknamed the Desert Fox, was one of Germany’s most decorated field commanders during World War II. Rommel experienced great success as the commander of the 7th Panzer Division during the 1940 Invasion of France. Throughout the war, he became a larger than life figure among both Axis and Allied forces. In early 1941, Hitler established a new Deutsches Afrika Korps to support and reinforce his beleaguered Italian allies. Mussolini’s invasion of North Africa was crumbling by the day with Britain delivering countless defeats. Italy had lost control of Egypt, suffering more than 20,000 casualties and over 100,000 soldiers being taken prisoner.

Rommel was dispatched to Tripoli, Libya to take command of the 5th Light Division and 15th Panzer Division. He was initially only given control over the German and and Italian forces located in Libya. However he would quickly assume command over the entire North African Campaign. The German High Command ordered Rommel to take up a defensive position in Libya and prepare for a British assault. Instead he opted to launch an offensive attack first with encouragement from Hitler. These conflicting orders highlighted the growing disagreement between Hitler and his generals.

Rommel reaffirmed his reputation as a formidable commander after a series of surprise attacks against the British. Impressed with his success in North Africa, Hitler promoted Rommel to field marshal. However, it quickly became apparent that Rommel had difficulty capitalizing on his victories. The Germans continued to struggle in the intense desert heat and were constantly running low on supplies and ammunition. While attempting to advance on Cario, Rommel was defeated at El-Alamein and eventually lost all of his newly regained territory. Across the Arab world, Rommel was dubbed a “liberator” from British authority. Hitler ordered him home in March 1943.


Rommel first gained attention in the First World War. As a young German officer, he experienced mobile warfare on the Romanian and Italian fronts, avoiding the bogged down trench fighting. Smart and courageous, he earned several of Germany’s highest honors, including two Iron Crosses.

Rommel in an armored vehicle. Par Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

Politically astute, Rommel ingratiated himself with the Nazi leadership as they took control of Germany. His style of command involved more micro-management than was usual in Germany, but because of his political connections, it did not hinder his career.

At the start of the Second World War, Rommel commanded the troops guarding Hitler’s headquarters during the invasion of Poland. He then used Hitler’s favor to win command of a Panzer Division, skipping the usual line for a promotion.

In France, Rommel proved his worth as a tank commander. Using the boldness that had won him distinction in the previous war, he led his division in a decisive advance. He waded into icy waters and wielded a machine gun during a difficult river crossing. His troops were credited with capturing 100,000 Allied prisoners.

When Italian troops were in trouble in North Africa, Rommel was sent to help them. It was to be a token effort, but a bold strike by Rommel drove the British back. Two years of back-and-forth campaigning followed. Operation Torch, in which the Americans arrived, opened a second front and led to the defeat of Axis forces in North Africa.

Briefly involved in the defense of Italy, Rommel was then moved to Normandy. He prepared defenses and fought against the 1944 Allied invasion. However, his tactical flexibility was limited by Hitler’s commands.

In July 1944, he was severely wounded when a British fighter strafed his car. While recuperating, he was implicated in a plot to kill Hitler. Given a choice between suicide and a show trial, he took his own life on October 14.

These often-chilling pictures offer us a fascinating insight into the hardware the Allies were up against in this theatre of WW2. The campaign was hard and bloody and left many hundreds of thousands dead, missing, wounded, or captured, but the fascist alliance of Germany and Italy was ultimately driven from the land. After the campaign, the Allies would turn their attention to Italy, where they would win another crucial victory in the fight against militant fascism in Europe.

The arrival of the first Afrika Korps troops. Rommel greets an Italian officer Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A Captured British Mk II Mathilda Tank near Tobruk – Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A German soldier with goggles and a scarf to protect him from the desert sand Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A German private first class (Gefreiter) carries a Panzerbüchse 39 tank hunting rifle through the desert. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 General Rommel with General von Bismarck, commander of the 21st Panzer Division discussing tactics on a map. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 Erwin Rommel and Fritz Bayerlein standing in an open staff car in Tobruk harbor Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 Supplies being delivered in the desert Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 The commander of a Panzer Mk II stands in his turret another Mk II can be seen in the background. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German soldiers with binoculars in German Half Track, Sd. Kfz 250. A Panzer Mk III can be seen on the right. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German soldiers sleeping on their Luftwaffe BMW with sidecars Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A Panzer Mk III drives through the desert. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 June 1st, 1942 after the battle at Bir Hacheim, a German Half Track Sd. Kfz. 251 with what appears to be a radio antenna. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A Half-Track tows an 88mm gun through the desert Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A 5 Ton Half-Track, Sd.Kfz. 6, tows an 88mm gun Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 An 88mm gun being towed into position near El Alamein Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German troops near a mosque Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German soldiers in a light Half Track, Sd. Kfz, 250 overlooking the battle (smoking vehicles can be seen in the background) Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 Close up of the gun of a Panzer Mk IV, 7,5 cm KwK/L24 Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German troops near a building that has “Reserved for Signalers. No Parking within 500 YDS” written on it Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 German troops driving in a hairpin turn up a mountain in Africa, note the tank with a track missing. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 Tunisia, a heavy field howitzer firing Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 Erwin Rommel and General Fritz Bayerlein in their command vehicle, a Sd.Kfz. 250/3 “Greif” Half Track. Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0 A medium half-track, Sd. Kfz. 251 with antenna Bundesarchiv CC-BY-SA 3.0


Voir la vidéo: Nazi General Rommels Afrika Korps HQ in Tunisia, North Africa Operation Torch - Battle of Mareth (Janvier 2022).