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Quel est le problème avec la médecine médiévale primitive?

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Quel est le problème avec la médecine médiévale primitive?

Par Peregrine Horden

Histoire sociale de la médecine, Vol.24: 1 (2011)

Résumé: Les écrits médicaux de l'Europe occidentale du début du Moyen Âge v. 700 - env. 1000 ont souvent été ridiculisés pour leur apparence désorganisée, leur mauvais latin, leur cadre conceptuel nébuleux, leurs mélanges de magie et de folklore, et l'absence générale de ces caractéristiques positives que les historiens attribuent à la médecine médiévale ancienne ou postérieure. Cet article tente de sauver la période de son image négative. Il examine un certain nombre d'écrits superficiellement bizarres afin de les placer dans un contexte intellectuel et sociologique et de suggérer que le contraste présumé entre eux et leurs homologues médiévaux anciens et ultérieurs a été mal tracé.

Introduction: «Si l’on examine l’état des connaissances médicales à la fin de l’Antiquité et au début du Moyen Âge en Europe occidentale, c’est déplorable.»

Comment savoir si une personne malade mourra? Un chemin a été copié quelque part en France vers l'an 800. «Prends la tique d'un chien noir dans la main gauche et va dans la chambre du malade, et si, quand le malade te voit, il se tourne vers toi, non euadit [il est "vaincu"] ». Des techniques alternatives suivent immédiatement. L'une d'elles consiste à essuyer la personne malade avec un morceau de saindoux et à la jeter à un chien dans un quartier inconnu (ou à un chien inconnu: le latin est ambigu). Si le chien mange le saindoux, le patient vivra.

Quel est le problème avec la médecine médiévale précoce? Un tel matériel pourrait perpétuer son image «œil de triton» auprès du grand public. Mais pourquoi suscite-t-il des épithètes comme «déplorable» de la part des savants? Dans l’essai cité ci-dessus, l’exposition de Gerhard Baader est parsemée de verdicts tels que «primitif» et «non sophistiqué» et de références à des «normes faibles». Ce sont des «textes latins vulgaires anonymes» (bien que, heureusement, pas celui qui vient d'être résumé) «pleins de superstition et de médecine populaire». Baader n'est que de quelques degrés plus doux dans son vocabulaire que ces historiens du siècle dernier qui voyaient dans les textes médicaux du début du Moyen Âge, avec leur copie prétendument insensée de formules stériles, des signes évidents de déliquescence culturelle. Ce médicament doit encore être défendu.

Définitions d'abord. Par médecine médiévale ancienne, j'entends la médecine de l'Europe occidentale à l'époque c. 700-1000; c'est-à-dire principalement l'Europe carolingienne et post-carolingienne. Ses textes nous parviennent en latin. À l'exception importante du vieil anglais, le matériel vernaculaire est de taille négligeable. Parmi les textes latins figurent nos oracles canins. Toute discussion sur la médecine médiévale précoce doit faire face aux défis qu'eux et leurs semblables présentent - les tritons et tout.

Ces défis prennent trois formes: textuelle, sociologique, conceptuelle. Le principal provient des manuscrits survivants - plus de 160 d'entre eux. Ces manuscrits semblent être la représentation la plus complète que nous ayons de la médecine de l'époque. Et pourtant, comme nous le verrons, leurs textes résistent si souvent à nos tentatives de travailler avec eux en tant qu'individus, et de les généraliser en tant que corpus. Sans surprise, nous ne savons donc pas trop comment les éditer ou les lire. C'est, deuxièmement, parce qu'il est difficile de reconstruire les conditions dans lesquelles les manuscrits ont été produits et lus. Nous ne pouvons pas facilement fournir à un texte donné un contexte personnel clair dans l'histoire plus large de la médecine et de la guérison. Nous manquons de ce genre de preuves «sociologiques». Le troisième défi est conceptuel. Les termes les plus élémentaires que nous voulons déployer - «texte», «utiliser», voire «médecine» - sont tous problématiques. En outre, ce que nous lisons soulève souvent sous une forme aiguë des catégories aussi vexées que la «magie», la «science», la «religion» et leurs interrelations.


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