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L'origine de la quarantaine

L'origine de la quarantaine

L'origine de la quarantaine

Sehdev, Paul S. (Département de médecine, Division de médecine géographique, École de médecine de l'Université du Maryland, Baltimore)

Maladies infectieuses cliniques, Volume 35, numéro 9 (2002)

Abstrait

Dans les temps modernes, le drapeau jaune représenté dans cette caricature (figure 1) était utilisé pour annoncer qu'une quarantaine contre la fièvre jaune était en vigueur. Bien que l'utilisation de drapeaux pour signaler une quarantaine soit un phénomène récent, les sociétés ont, depuis l'Antiquité, utilisé des stratégies pour isoler les personnes atteintes de la maladie des personnes non atteintes. Certaines des premières références à ces stratégies se trouvent dans les livres de l'Ancien Testament. Dans Lévitique, chapitre 13, il est dit que toute personne atteinte de la lèpre reste impure tant qu'elle a la maladie et qu'elle doit vivre en dehors du camp loin des autres [1, Lév. 13,46]. Nombres, chapitre 5, prescrit le devoir d'expulser du camp toute personne souffrant d'une maladie de peau ou d'une décharge corporelle redoutée [1, Nb. 5.2]. Cependant, nulle part dans ces premiers récits n'apparaît le terme «quarantaine». Comment, alors, le terme est-il devenu une partie du lexique moderne? La réponse à cette question se trouve dans l'histoire de la mort noire en Europe.

À partir du milieu du 14e siècle, des vagues répétées de peste ont balayé l'Europe. Après son arrivée dans le sud de l'Europe en 1347, la peste s'est propagée rapidement, atteignant l'Angleterre, l'Allemagne et la Russie en 1350. Pendant ce temps, on estime qu'un tiers de la population européenne est décédée. L'impact profond de l'épidémie a conduit à la mise en place de mesures extrêmes de lutte contre les infections. Par exemple, en 1374, le vicomte Bernabo de Reggio, en Italie, déclara que toute personne atteinte de peste devait être emmenée hors de la ville dans les champs, pour y mourir ou pour se rétablir.


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