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Les dangers de la polygamie au 15e siècle au Caire

Les dangers de la polygamie au 15e siècle au Caire


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Selon la loi islamique médiévale, un homme pouvait épouser jusqu'à quatre femmes. Cependant, si les récits de l'Égypte du XVe siècle sont indicatifs, il serait rare qu'un tel arrangement fonctionne pour toutes les parties.

Aliya Saidi, directrice adjointe du Center for Arab and Middle Eastern Studies de l’Université américaine de Beyrouth, a abordé cette question dans son récent article intitulé «Le mariage et la maladie mentale à l’époque mamelouke». Elle a pu utiliser un dictionnaire biographique du XVe siècle de Shams al-Din al-Sakhawi, un érudit vivant au Caire. Il a compilé des biographies de 13 000 de ses contemporains, dont plus d'un millier de femmes. Ses œuvres incluaient souvent beaucoup sur leur vie privée - à tel point que Saidi note qu'il «se lit presque comme une chronique de potins de la société mamelouke».

Saidi constate que les mariages polygames étaient très rares parmi les femmes répertoriées dans le dictionnaire biographique, se produisant dans seulement quinze cas. De plus, al-Sakhawi note que dans presque tous les cas, si un homme essayait de prendre une seconde épouse, il se heurterait bientôt à une forte opposition de la part de sa première femme. Habituellement, elles ont forcé leur mari à divorcer immédiatement de la nouvelle épouse ou ont elles-mêmes divorcé. Si cela ne se produisait pas, la femme pourrait souffrir d'une maladie mentale.

Même le simple soupçon d'avoir une deuxième épouse peut entraîner des problèmes. Saidi explique comment un couple au Caire, «Abd al-Rahman al-Abnasi était dans un mariage stable et sans incident depuis de nombreuses années, jusqu'à ce qu '« elle commence à imaginer et à avoir des illusions qu'il avait épousé une autre femme à son insu. Sakhawi a exprimé sa propre conviction que «Abd al-Rahman était innocent des accusations de sa femme. Mais parce qu’elle était devenue délirante, elle était incapable de croire à l’innocence d’Abd al-Rahman. En raison de ses craintes, son comportement à l’égard d’Abd al-Rahman a complètement changé. Sa conduite est devenue extrêmement vulgaire, ce qui a causé beaucoup de tort à Abd al-Rahman. En conséquence, le reste de leur vie conjugale a été pleine de troubles. Parce qu'Abd al-Rahman était apparemment incapable de dissiper les soupçons de sa femme, le couple a divorcé et s'est remarié plusieurs fois. Le schéma du divorce et du remariage s'est poursuivi jusqu'à sa mort. »

Même être la deuxième femme impliquée dans ces situations peut entraîner des dépressions mentales. Al-Sakhawi évoque un autre cas au Caire où un homme du nom de Muhammad a profité du fait que sa première femme avait quitté la ville pendant quelques jours et épousait secrètement une autre femme nommée Aisha. Saidi explique ce qui s'est passé ensuite:

Mais Aisha était incapable de faire face à son mariage secrètement polygame. Après la fin de son bref mariage avec Muhammad, vraisemblablement en divorce, Aisha est restée célibataire. Mais finalement, elle est devenue mélancolique, et en conséquence, elle a été placée dans un hôpital psychiatrique pendant quelques jours ... Qu'elle soit coupable d'avoir épousé Muhammad derrière le dos de sa femme, ou qu'elle avait espéré que son mariage avec Muhammad durerait plus longtemps, voire elle avait prévu que Muhammad divorcerait de son autre épouse pour elle n'est pas claire. En tout état de cause, les circonstances du mariage d’Aisha avec Muhammad et de leur divorce ultérieur semblent l’avoir plongée dans une profonde dépression. Une fois son séjour à l'hôpital terminé, Aisha est retournée dans sa famille: sa tante maternelle l'a ramenée chez elle, où elle est décédée peu de temps après.

Saidi note que si le divorce et le remariage étaient une pratique courante et normale dans la société mamelouke, les mariages polygames ne l'étaient pas. «Le fait que Sakhawi ait clairement lié la maladie mentale à la polygamie montre que la polygamie était considérée comme scandaleuse», conclut-elle. «Les femmes ont donc fait de leur mieux pour que leurs maris restent monogames. Cependant, lorsque leurs efforts ont échoué, certains d'entre eux ont souffert d'une dépression nerveuse.

L’article «Le mariage et la maladie mentale à l’époque mamelouke» paraît dans Vers une histoire culturelle de l'ère mamelouke, publié en 2010 par l'Orient-Institut Beirut. Il contient 18 articles en anglais et en arabe qui couvrent un large éventail de sujets liés à la société mamelouke, y compris les interactions religieuses et culturelles, ainsi que les efforts artistiques et scientifiques qui ont eu lieu en Égypte et en Syrie entre les XIIIe et XVIe siècles.


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