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La recherche du Prester John, une croisade projetée et l'érosion du prestige des rois éthiopiens, de 1200 à 1540

La recherche du Prester John, une croisade projetée et l'érosion du prestige des rois éthiopiens, de 1200 à 1540

La recherche du Prester John, une croisade projetée et l'érosion du prestige des rois éthiopiens, de 1200 à 1540

Par Andrew Kurt

Journal d'histoire médiévale, Vol.39: 3 (2013)

Résumé: Le mythe du Prester John d'un chrétien sauveur-souverain riche et puissant au-delà du Moyen-Orient musulman a été enchevêtré pendant des siècles dans le désir d'un renouveau de la cause des croisades. Cet article examine une phase ultérieure où la légende s'est déplacée vers l'Afrique, dont la signification n'a pas été entièrement appréciée, ni les contacts qui ont suivi entre les continents pleinement élaborés. Les ambassades entre l'Éthiopie et les potentats chrétiens de la Méditerranée - en Aragon, au Portugal, en Italie et en Bourgogne - étaient perçues comme des échanges avec le Prester. Des mesures ont été prises par les deux parties dans l'espoir de construire une puissante alliance contre l'islam. L'Europe a obtenu de nouvelles informations sur l'Afrique subsaharienne et a trouvé son paradigme racial remis en question. Pourtant, la réalité ne pouvait égaler tout ce qui était imaginativement imposé à l'Éthiopie chrétienne, comme le reflètent progressivement les récits historiques et la littérature de la fin du XVe siècle. La force du mythe et son impact sur les événements mondiaux n'en sont pas moins extraordinaires.

Introduction: Outre les effets des croisades, des échanges influents d'idées et de biens aux changements de pouvoir et à la plantation de nouvelles racines de méfiance entre musulmans et chrétiens, une conséquence majeure ne doit pas être négligée. Non seulement la création de Prester John peut être replacée dans ce contexte, mais aussi le rôle que sa recherche a joué dans les explorations européennes de l'Asie et de l'Afrique qui ont finalement conduit à la construction d'empires mondiaux. L'invention même de Prester John et son attachement éventuel aux hauts plateaux du nord-est de l'Afrique à l'ouest de la Corne sont dus aux première, deuxième et troisième croisades, comme on les appelle traditionnellement.

Le mythe du Prester John, un prêtre-roi d'une richesse et d'un pouvoir phénoménaux quelque part en Orient, était un thème populaire dans les écrits médiévaux et avait une résistance remarquable. Ses débuts fermes dans l'écriture, basés vaguement sur un rapport du Levant et sur un conte déjà en circulation, se trouvent dans une lettre de 1165 du Prester John à l'empereur byzantin Manuel I Komnenos. De son introduction à l'empereur et par la suite à plusieurs souverains d'Europe occidentale, il est devenu connu comme un roi et un prêtre en basse Asie (`` les trois Indes '') qui jouissait d'une fortune, d'un pouvoir, d'une vertu et de terres aux caractéristiques extraordinaires - comme le cristal- des rivières claires d'émeraudes coulant du Paradis, des quantités massives d'or, des animaux monstrueux, des châteaux enchantés, la fontaine de jouvence et, plus tard, par une interpolation de la Lettre, la proximité des dix tribus perdues d'Israël et, au bord de son royaume , le jardin du paradis. Plus important encore, il a promis une aide aux chrétiens assiégés contre les musulmans du Levant. Dans la Lettre, ce roi de l'Est déclare son intention de visiter bientôt la ville sainte de Jérusalem, promettant un soulagement aux croisés, qui pendant deux décennies avaient subi des pertes depuis la montée de Zengi. La description et l'emplacement du Prester John connaîtront de nombreuses adaptations au cours des cinq siècles suivants. La dernière étape africaine de sa métamorphose est au centre de cet article. Les contes liés à Prester John et la recherche de lui avaient des dimensions mondiales qui éclairaient la relation de l’Europe avec le monde extérieur pendant la période en question.


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