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La pollution au plomb en Grande-Bretagne était tout aussi grave au 12ème siècle que pendant la révolution industrielle, selon une étude

La pollution au plomb en Grande-Bretagne était tout aussi grave au 12ème siècle que pendant la révolution industrielle, selon une étude


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La pollution atmosphérique causée par les mines de plomb en Grande-Bretagne au XIIe siècle était aussi grave qu’elle l’était pendant la révolution industrielle et cartographie exactement les allées et venues des rois d’Angleterre, a montré une nouvelle étude en première mondiale.

Les scientifiques, historiens et archéologues du changement climatique des universités de Nottingham, Harvard et Maine ont utilisé une technologie laser de très haute précision pour analyser le contenu d'une section de glace vieille de 800 ans, partie d'un noyau de 72 mètres de long foré à partir d'un glacier dans les Alpes italo-suisses.

La recherche montre comment les traces de pollution par le plomb provenant des mines du Royaume-Uni, en particulier du Peak District, reflètent directement les enregistrements historiques de la production de plomb dans la région entre 1170 et 1216. Le travail a été dirigé par Christopher Loveluck de Nottingham et est maintenant publié dans Antiquité.

Le noyau de glace a été foré dans le glacier Colle Gnifetti dans le massif du Mont Rose à la frontière italo-suisse en 2013. Il est super-compacté et est composé de couches invisibles contenant des éléments chimiques qui forment une empreinte chimique annuelle, analogue à une anneau d'arbre annuel. La modélisation atmosphérique de pointe montre que ces éléments ont été déposés par les vents venant du nord-ouest transportant la poussière et la pollution du Royaume-Uni.

Le noyau fait l'objet d'un projet de collaboration en cours dirigé par Paul Mayewski du Climate Change Institute-University of Maine et Michael McCormick, Department of History, Harvard University. Il donne une image sans précédent année par année de plus de 2 000 ans d'histoire liée au climat, à l'environnement, à l'économie et à la politique.

Détection de métaux lourds

Dans une première mondiale, la nouvelle recherche montre que les niveaux de pollution annuels atteignant les Alpes entre 1170 et 1216 reflètent les records royaux de la production annuelle de plomb et d'argent en Angleterre, et l'impact des guerres et des grands projets de construction par les rois angevins, Henry II, Richard Coeur de Lion et John. C'est le seul exemple à ce jour où l'impact environnemental d'une macro-économie médiévale et les influences politiques sur celle-ci ont été pleinement démontrables sur une base annuelle (avec plus de 100 mesures de la pollution par le plomb par an entre 1170 et 1220).

Les gens ont extrait des minerais de plomb-argent pendant des siècles pour les utiliser dans les pièces de monnaie, les toits, les conduites d'eau et même la peinture, mais c'est un métal toxique qui, même à de très faibles niveaux d'exposition, peut réduire les fonctions cérébrales et entraîner des complications de santé à vie. L'impact d'une telle pollution à long terme sur notre milieu de vie au niveau de l'Europe occidentale a à peine été mis en évidence. Jusqu'à maintenant.

La technique laser utilisée pour analyser les couches annuelles d'une carotte de glace pour la première fois est appelée spectrométrie de masse à plasma à couplage inductif par ablation laser. Il permet une mesure très sensible de la présence d'éléments chimiques comme le plomb et peut effectuer 50 000 lectures dans un seul mètre de carotte de glace.

Le travail intensif de l’équipe sur une partie spécifique du noyau posé au moyen-âge montre que le glacier Colle Gnifetti offre une chronologie détaillée sans précédent de l’impact environnemental de l’extraction et de la fusion du plomb britannique sur l’Europe occidentale. Il cartographie exactement le calendrier des événements historiques qui se sont produits pendant l'Empire angevin de 1170 à 1216, de la mort de Thomas Becket à la Magna Carta - montrant comment la production de plomb a chuté en temps de guerre et de rébellion, et dans les interrèbres entre les monarques.

Après avoir établi à partir de la modélisation atmosphérique, de la recherche archéologique et historique que le signal de pollution au plomb alpin était principalement britannique au point le plus élevé de la pollution médiévale à la fin du XIIe siècle, l'équipe a délibérément choisi la section du noyau qui datait de c. 1167 à 1220 afin qu'ils puissent explorer les correspondances entre le contenu de plomb dans la glace avec les registres historiques annuels de production de plomb dans les registres fiscaux anglais, connus sous le nom de Pipe Rolls, pour les rois anglo-normands (angevins), Henry II, Richard le Lionheart et John, conservés aux Archives nationales de Kew.

«Corrélation étonnante»

«Nos travaux sur le glacier du Colle Gnifetti ont montré le véritable potentiel de cette fantastique nouvelle technique laser, en conjonction avec des archives historiques et archéologiques», explique le professeur Christopher Loveluck. «La corrélation entre les preuves de production de plomb en Grande-Bretagne dans les gisements de carottes de glace et la taxe payée sur les mines de plomb est étonnante! Nous voyons des associations directes entre les niveaux de production et le fonctionnement du gouvernement à l'époque, par exemple, la taxation du plomb et la production de plomb chutent l'année où un roi meurt avant d'être remplacé par un autre. C'est parce que les gouvernements médiévaux ont fermé leurs portes dans l'interrègne. La carotte de glace montre précisément quand un roi est mort, et la production de plomb a chuté puis augmenté à nouveau avec le monarque suivant. On peut y voir la mort du roi Henri II, de Richard Cœur de Lion et du roi Jean dans l'ancienne glace.

«Surtout, nos résultats montrent que le XIIe siècle a les mêmes niveaux de pollution par le plomb que nous voyons au milieu du XVIIe siècle et même en 1890, donc nos notions de pollution atmosphérique à partir de la révolution industrielle sont fausses. Ensuite, la carotte de glace montre une augmentation de l'essence au plomb dans la voiture à moteur, et une forte baisse lorsque le plomb est banni du carburant dans les années 1970.

«Pour nous ici à Nottingham, la grande histoire est que 75% de ce record dans le noyau de glace dans les Alpes est un miroir direct de la production de plomb de Peak District. À cette époque, les plus grandes zones minières de Grande-Bretagne se trouvaient autour de Wirksworth et Castleton dans le Peak District et la mine de Carlisle qui était en fait basée dans le centre des Pennines.

Professeur Michael McCormick, «Cela prouve en grande partie que ces anciens documents historiques britanniques gravés à la main, les Pipe Rolls, ont raison sur les modèles de production de plomb. Ces particules d'il y a toutes ces années enfoncées profondément dans le noyau de glace en sont la preuve, grâce à cette nouvelle technologie.

Le professeur adjoint Alexander More a également commenté: «En projetant un laser sur de la glace vieille de plusieurs siècles, nous avons appris à lire les glaciers en lisant un livre. Nous faisons les deux, et bien plus encore, pour faire la lumière sur les implications économiques et sanitaires d’une telle pollution par le plomb dans notre environnement. »

Le prochain grand projet de cette équipe de recherche interdisciplinaire internationale est d'examiner le changement climatique à ultra-haute résolution. Outre les preuves de pollution, la glace contient également des preuves d'événements climatiques à court et à long terme et l'équipe espère être en mesure de brosser un tableau beaucoup plus détaillé des éruptions volcaniques et des événements météorologiques remontant à 2000 ans.

Voir également: Comment le charbon a joué un rôle dans la pollution atmosphérique médiévale

Image du haut: La fonte du fer au Moyen-Âge, d'après «De Re Metallica» de Georgius Agricola, 1556


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